Is the brain the centre of your universe?

The Observer has a fantastic debate between neuroscientists David Eagleman and Raymond Tallis about how much brain science tells us about free will and the unconscious.

It’s a wonderful pairing as Eagleman is a broad-thinking wonderboy of neuroscience while Tallis is a veteran street-fighter of brain debates.

The main point of contention revlves around whether we can understand the brain as the source of human nature or whether we have to look beyond the individual to make sense of our experience and behaviour.

Eagleman: It is clear at this point that we are irrevocably tied to the 3lb of strange computational material found within our skulls. The brain is utterly alien to us, and yet our personalities, hopes, fears and aspirations all depend on the integrity of this biological tissue. How do we know this? Because when the brain changes, we change…

Tallis: Yes, of course, everything about us, from the simplest sensation to the most elaborately constructed sense of self, requires a brain in some kind of working order. Remove your brain and bang goes your IQ. It does not follow that our brains are pretty well the whole story of us, nor that the best way to understand ourselves is to stare at “the neural substrate of which we are composed”.

This is because we are not stand-alone brains. We are part of community of minds, a human world, that is remote in many respects from what can be observed in brains. Even if that community ultimately originated from brains, this was the work of trillions of brains over hundreds of thousands of years: individual, present-day brains are merely the entrance ticket to the drama of social life, not the drama itself.

As an accompaniment to the piece, I also wrote a ‘brief guide to neuroscience’ that you can also read online.
 

Link to debate ‘The brain… it makes you think. Doesn’t it?’
Link to ‘A brief guide to neuroscience’.

2 Comments

  1. Posted April 29, 2012 at 2:36 pm | Permalink

    Interesting stuff. Sounds like they’re equating people operating in society with neurons operating in the brain. This would suggest that society as a unit operates like a higher order mind. If that’s the case, I wonder what this says about consciousness as an emergent property of minds.

  2. Posted April 30, 2012 at 4:52 am | Permalink

    ¿Es el cerebro el centro de su universo?

    Nuestro cerebro es una unidad y forma parte de una red compleja neuronal que interactúa con otras unidades. Desde la más simple sensación hasta la más compleja elaboración cognoscitiva, requiere de un cerebro que sincronice como director de orquesta una elaborada orden de trabajo que se ha ido perfeccionando en el camino de la evolución de la especie determinando la historia. Igualmente va entretejiendo en el campo emocional, social, mental, enfocado al bien común, al amor, la libertad, un fin recto, libre de juicios o preconceptos, sometido a la soberanía de la voluntad, sin relativismos, a una conciencia recta por el fin e interés común. El cerebro como centro único es producto de la evolución y trabajo de miles de millones de cerebros lo largo de cientos de miles de años. Consecuencia del aprendizaje, la influencia del sustrato neural propio ( la herencia), la influencia de la cultura, las creencias, los hábitos y vicios. La mejor manera de comprendernos a nosotros mismos es mirar “el sustrato neural del cual estamos compuestos”. Hábitos alimenticios, el ejercicio, la oración, la meditación, o las consecuencias de comportamientos inadecuados, vicios, el juicio egoísta, el preconcepto, carceleros de castillos embrujados, productos y esbirros en serie de una cultura de antivalores (ideologías), mantener en todo ello una constante revisión nos ayuda a mantener el adecuado funcionamiento de un cerebro sano.

    Es vital reconocer al cerebro como el billete de entrada al drama, a la vida social, mas no es el escenario del propio teatro.

    Nuestra personalidad, esperanzas, temores y aspiraciones, dependen de la integridad estructural y bioquímica de este tejido biológico. Gracias a la plasticidad cerebral, la corrección adecuada es capaz de generar cambios y corrige patrones inadecuados.

    Busquemos enfocar nuestro centro hacia el amor, la dignidad humana y la felicidad orientada a una vida libre de juicios, al desarrollo de las virtudes, admirar la belleza del universo, a la naturaleza y Su Creador, todo al servicio del hombre.


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